Diseñan en Corea del Sur una bacteria que produce gasolina

Diseñan en Corea del Sur una bacteria que produce gasolina

Investigadores del Departamento de biología molecular del Instituto Tecnológico Avanzado de Corea del Sur acaban de dar con una forma de que la bacteria E.Coli produzca un hidrocarburo prácticamente idéntico a la gasolina común.

El procedimiento ha sido descrito en un estudio publicado en la revista Nature, y utiliza una variante modificada de esta bacteria. El microorganismo se alimenta de glucosa procedente de cualquier planta o semilla no apta para el consumo humano, y genera un hidrocarburo refinado como residuo.

No es la primera vez que se utilizan bacterias para generar biocombustibles. Lo que sí es nuevo es que estos combustibles tengan una capacidad energética tan potente como la de la gasolina refinada.

El gran problema de esta nueva bacteria es que necesita de grandes cantidades de materia orgánica para generar más bien poca gasolina. Un litro de glucosa pura apenas sirve para producir 580 miligramos de combustible. Con todo, el avance es significativo y puede que no pase mucho tiempo antes de que se encuentre un sustitutivo barato, eficiente y abundante de los hidrocarburos de origen mineral.

GIZMODO- Nature- Slashdot y WSJ

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Calculan que a la tierra le quedan 1750 millones de años

Calculan que a la tierra le quedan 1750 millones de años

Las condiciones de habitabilidad de la Tierra durarán por lo menos otros 1.750 millones de años, según concluyen astrobiólogos de la Universidad de East Anglia, en Reino Unido. Los resultados de su investigación, publicados este jueves en la revista ‘Astrobiology’, revelan el tiempo de habitabilidad en el planeta Tierra, sobre la base de nuestra distancia del sol y temperaturas a las que es posible que el planeta tenga agua líquida. Los investigadores, de la Escuela de Ciencias Medioambientales de la Universidad de East Anglia, estudiaron siete planetas, entre ellos la Tierra, para analizar cómo habían evolucionado; algunos de los planetas que se estudiaron se encuentran fuera de nuestro Sistema Solar, son exoplanetas, y giran alrededor de otra estrella diferente al Sol.

El director del estudio, Andrew Rushby, ha detallado que se ha utilizado “el concepto de zona habitable para hacer estimaciones”. “Es la distancia de la estrella de un planeta en la que las temperaturas son propicias para tener agua líquida en la superficie”

El equipo de investigadores estiman que en el periodo entre 1,750 y 3,250 millones de años, la Tierra estará en la zona caliente del sol, con temperaturas tan altas que los mares se evaporarán. “Habrá un evento de extinción catastrófica y terminal para todas las vidas”

Por supuesto, las condiciones de los seres humanos y otras formas de vida complejas se volverán imposibles mucho antes, algo que está acelerando el cambio climático antropogénico. Los humanos tendrían problemas con incluso un pequeño aumento en la temperatura y cerca del final, sólo los microbios en algunos lugares serían capaces de soportar el calor”(Andrew Rushby).

Universidad de East Anglia vía The Independent y Europa Press

Descubren un insecto que ha desarrollado sus propios engranajes, Ísido joven

Descubren Ísido joven, un insecto que ha desarrollado sus propios engranajes

La idea de un insecto equipado con ruedas dentadas nos lleva directamente a pensar en imágenes propias de la ciencia-ficción, pero no hace falta irnos tan lejos. Científicos británicos de la Universidad de Bristol han descubierto que los ísidos, unos pequeños insectos saltadores, utilizan ruedas dentadas como las de las máquinas ideadas por el hombre.

El ísido joven utiliza estos engranajes para sincronizar sus patas de manera que se muevan a la vez al saltar. Este pequeño bicho se ha especializado en el salto y es uno de los animales de la naturaleza con una mayor capacidad de aceleración. Con apenas 2,5 milímetros de largo, los ísidos jovenes alcanzan una velocidad de salto de casi 13 kilómetros por hora con una aceleración ocho veces superior a la que puede soportar un ser humano sin desmayarse. El sistema nervioso del animal no es capaz de controlar los miembros durante el salto a esa velocidad, de ahí que hayan desarrollado engranajes.

Aparte de la curiosidad en sí, el descubrimiento es importante porque abre las puertas a un nuevo prototipo de engranaje desconocido hasta ahora. La forma de los dientes que constituyen las ruedas dentadas de los ísidos son inéditas en el mundo de la ingeniería. Los autores del descubrimiento sobre este insecto, Malcolm Burrows y Gregory Sutton, creen que su estudio podría revolucionar los motores que tienen que trabajar en una única dirección a altas velocidades.

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Popular Mechanics

¿Por qué necesitamos dormir? Científicos descubren una nueva razón

¿Por qué necesitamos dormir? Científicos descubren una nueva razón

Dormir es necesario. Eso es indudable. Entre los múltiples beneficios que trae un sueño reparador, científicos de la Universidad de Wisconsin han encontrado uno nuevo: dormir es crucial para la producción de mielina, una proteína que actúa como un auténtico lubricante para el cerebro.

La mielina es una proteína liposoluble que protege las células del sistema nervioso. Al dormir, (concretamente durante la fase REM, que es cuando soñamos) el organismo produce mielina. Si el sujeto, en cambio, es obligado a permanecer despierto, la proteína no se genera y hay más células que sufren estrés y mueren.

Los investigadores de Wisconsin creen que será posible utilizar este descubrimiento (publicado en la revista científica Journal of Neuroscience) para mejorar el estado de pacientes con enfermedades que atacan al sistema nervioso, como la esclerosis múltiple.

La producción de mielina es el último pequeño descubrimiento en torno al sueño, un proceso imprescindible para vivir pero del que se ignoran muchos de sus secretos.

[Universidad de Wisconsin vía BBC News]
Gizmodo

Descubren la principal causa medioambiental de los ataques al corazón

Descubren la principal causa medioambiental de los ataques al corazón

Desde siempre se ha creído que hay una relación directa entre la contaminación y los infartos agudos de miocardio, o ataques al corazón. Sin embargo, un nueva y extensa investigación realizada entre más de 16.000 personas demuestra que no. La principal causa medioambiental de los infartos es en realidad otra: la baja temperatura.

Este pasado fin de semana, durante el congreso anual de la Sociedad Europea de Cardiología, celebrado en Ámsterdam, el investigador Marc Claeys presentó los resultados de un extenso estudio realizado entre 2006 y 2009 a 16.000 pacientes belgas mayores de 63 años que sufrieron ataques al corazón. El resultado: no hay ninguna relación entre esa dolencia y la contaminación. En realidad, lo que encontró Claeys es que las personas sufrieron muchos más ataques al corazón durante el invierno, cuando las temperaturas eran muy bajas.

Y no solo el frío está relacionado con un aumento en el número de infartos. También los pequeños cambios bruscos de temperatura entre un lugar interior y el exterior. “La baja temperatura es con diferencia el factor medioambiental que desencadena infartos agudos de miocardio, mientras que la contaminación tiene un efecto marginal”, explica Claeys.

El estudio “solo” analizó el impacto de las condiciones medioambientales en los infartos de miocardio, no otros aspectos igual o más importantes como la dieta, el estilo de vida, el ejercicio que realizamos o no… Pero es importante porque desmiente una supuesta relación entre la contaminación y los ataques al corazón.

¿Por qué el frío o los cambios bruscos de temperatura pueden aumentar la posibilidad de un infarto? Según Claeys, las bajas temperaturas estimulan los receptores de frío de la piel y activan el sistema nervioso simpático. Esto a su vez libera adrenalina y otros componentes químicos asociados a los ataques al corazón. Otra posibilidad es que el frío hace la sangre algo más espesa y viscosa, lo que aumenta el riesgo de esta dolencia.

¿Qué se puede hacer? “La gente en riesgo de sufrir ataques al corazón (por ejemplo, pacientes mayores con diabetes o hipertensión) pueden minimizar el riesgo evitando cambios bruscos de temperatura. Esto implica llevar ropa adecuada cuando se pasa de una temperatura cálida en un lugar de interior al frío exterior, incluso si no estamos en invierno”, explica Claeys. Una pequeña recomendación (de sentido común) que puede salvar vidas.

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Descubren joyas egipcias de hace 5.000 años en las que su origen es del espacio

 Descubren joyas egipcias de hace 5.000 años en las que su origen es del espacio

Las tres piezas de hierro que ves en el centro formaron parte de un collar que alguien lució en el antiguo Egipto, hace más de 5.000 años. Los abalorios son las piezas manufacturadas de hierro más antiguas de las que se tiene constancia. Por si esto no fuera poco, investigadores del Museo Arqueológico Petrie, en Londres, acaban de comprobar que el metal con el que las forjaron no es de origen terrestre.

Tras someter las joyas a distintos análisis con haces de neutrones y rayos gamma, el profesor Thilo Rehren, autor del estudio, ha hallado altas concentraciones de níquel, cobalto, fósforo y germanio. Todos estos elementos son característicos del hierro meteórico y no están presentes en el hierro extraído de yacimientos terrestres.

Las pruebas han determinado, además, que las cuentas se forjaron aplastando y doblando el metal sucesivas veces. Este tipo de técnicas avanzadas de manufactura del metal son típicas de la edad de hierro y muy diferentes de la talla y perforación con la que se hacían otras cuentas de la época.

El descubrimiento avala la teoría de que los egipcios sentaron las bases técnicas del manejo del hierro gracias al trabajo con metal proveniente de meteoritos. Estos conocimientos fueron los que, miles de años más tarde, impulsaron el tránsito de la edad de bronce a la de hierro, y facilitaron la extracción de metal fundido a partir de mineral de hierro.

Las cuentas fueron encontradas en 1911, en una tumba cerca de El-Gerzeh, en el bajo Egipto. Su avanzado estado de corrosión hizo que los primeros investigadores las tomaran por hierro corriente o mineral de magnetita. Los abalorios se conservan en el Museo Arqueológico Petrie, en Londres.

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Una terapia logra que el sistema inmune detecte y destruya tumores

Una terapia logra que el sistema inmune detecte y destruya tumores

El cáncer sigue siendo el gran enemigo a batir de la medicina moderna. De entre todos los frentes abiertos contra esta enfermedad, la nanotecnología es uno de los que mejores resultados está dando. Investigadores de la Universidad de Georgia informan de una nueva y prometedora técnica que utiliza nanopartículas para conseguir que sea nuestro propio organismo el que elimine el tumor.

Uno de los mayores problemas de las células cancerosas es que pasan desapercibidas para el sistema inmunitario que tan efectivo es contra bacterias o virus. Shanta Dhar y Sean Marrache trabajan en el laboratorio de nanoterapia de la Universidad de Georgia. Ambos investigadores han ideado un sistema que ha probado ser efectivo contra las células responsables de algunos tipos de cáncer de mama.

El método consiste en un compuesto de nanopartículas que penetra en las células cancerosas y se aloja en la mitocondria (El órgano celular encargado de proporcionar energía a la célula). Una vez todos estos pequeños saboteadores están en posición, un láser en una longitud de onda capaz de atravesar los tejidos los activa, destruyendo la fuente de energía de las células cancerosas y matándolas.

El avance, no obstante, es que las células muertas de esta forma se vuelven visibles para el sistema inmunológico, y este automáticamente las reconoce como intrusos y las ataca. La técnica permite, en esencia, hacer que nuestras defensas naturales eliminen las células cancerosas. Aún queda por delante un largo camino de pruebas en seres vivos y contra otros tipos de cáncer, pero los resultados son muy prometedores, especialmente en pacientes con tumores muy extendidos, a los que se podría tratar de manera mucho menos agresiva.

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